Videojuegos revierten el declive cognitivo asociado a la edad

Jugar con videojuegos puede prevenir e incluso revertir las funciones degenerativas del cerebro, como la memoria, el razonamiento y el procesamiento visual, según un estudio.

El estudio de la Universidad de Iowa examinó a cientos de personas mayores de 50 años y encontró que la mitad de los que jugaban con videojuegos eran capaces de mejorar una serie de capacidades cognitivas y revertían de esta forma hasta siete años de declive relacionado con la edad.

“Sabemos que podemos detener este declive y realmente restaurar la velocidad del proceso cognitivo a la gente”, afirmó Fredric Wolinsky, profesor de salud pública de la Universidad de Iowa y principal autor del estudio publicado en la revista PLOS One. “Por tanto, si sabemos esto, ¿no deberíamos estar ayudando a la gente? Es bastante fácil, y los mayores pueden recibir entrenamiento y jugar”.

El estudio es el último de una serie de proyectos de investigación que examinan por qué las personas, a medida que envejecen, pierden sus “funciones ejecutivas” del cerebro, que son necesarias para la memoria, la atención, la percepción y la resolución de problemas.

Wolinsky y su equipo dividieron a 681 pacientes sanos en Iowa en cuatro grupos. Cada uno de los grupos fue separado en segmentos con gente de 50 a 64 años y mayores de 65 años.

A un grupo se le asignó la tarea de realizar crucigramas por ordenador, mientras que a los otros tres se les pidió que jugaran un videojuego llamado “Road Tour”, que consiste en identificar un tipo de vehículo mostrado fugazmente en la matrícula de un auto.

A los participantes se les pedía volver a identificar el tipo de vehículo y hacer que coincidiera con una señal de tráfico que se mostraba entre una muestra circular de posibilidades. “El juego comienza con una evaluación para determinar tu velocidad actual para procesar. Cualquiera que ésta sea, el entrenamiento te ayuda a lograr una marca 70% más rápido”, afirma Wolinsky.

Los grupos que jugaron a este videojuego al menos 10 horas, tanto en casa como en un laboratorio de la universidad, lograron al menos tres años de mejoras cognitivas cuando se les sometió a pruebas un año después.

Un grupo que realizó un entrenamiento adicional de cuatro horas con el juego logró incluso una marca mejor, mejorando sus capacidades cognitivas durante cuatro años, según el estudio.

“No sólo prevenimos el declive (de las capacidades cognitivas), sino que realmente las aceleramos”, afirmó Wolinsky. La clave parecía residir en mejorar la velocidad de procesamiento cerebral, que también puede ampliar el campo de visión de una persona.

“A medida que nos hacemos mayores, nuestro campo visual colapsa”, explicó Wolinsky. “Llegamos a una visión de túnel. Es una función normal del envejecimiento. Esto ayuda a explicar por qué la mayoría de los accidentes ocurren en intersecciones porque los mayores están mirando de frente y son menos consciente de los periféricos”.

El estudio se suma a la investigación comenzada en 1990 para reforzar la memoria, el razonamiento y la velocidad de procesamiento visual.

Los investigadores hallaron que aquellos que jugaron “Road Tour” lograron resultados mucho mejores que el grupo del crucigrama en computador, en funciones como la concentración, la destreza a la hora de cambiar de una tarea a otra y la velocidad a la que la información es procesada.

Los progresos realizados variaban entre 1,5 y 7 años en mejoras cognitivas, encontró el estudio. “Se trata del fenómeno ’úsalo o piérdelo’”, dijo Wolinsky. “El declive cognitivo relacionado con la edad es real, está ocurriendo, comienza antes y continúa gradualmente. La buena noticia es que podemos hacer algo sobre ello”, concluyó.

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